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¿Una desventaja de una economía en alza? Las tasas de mortalidad aumentan en tiempos mejores

¿No puede esperar a que el próximo auge económico lleve a todos los barcos, incluido el suyo, a mayores alturas financieras? Tenga cuidado con lo que desea: una buena economía puede matar, según un nuevo estudio de un equipo de investigadores de los Países Bajos.


'En los países desarrollados, las tasas de mortalidad aumentan durante los ciclos ascendentes de la economía y disminuyen durante los ciclos descendentes', escribió Herbert J. A. Rolden, investigador de la Academia Leyden sobre Vitalidad y Envejecimiento. La academia es un instituto de investigación afiliado a la Universidad de Leiden y su centro médico y cuenta con el apoyo, en parte, de empresas privadas relacionadas con la salud y organizaciones sin fines de lucro en los Países Bajos.

Para respaldar su afirmación, Rolden y sus colegas analizaron los cambios cíclicos en la economía y las tasas de mortalidad en 19 países desarrollados, incluidos Estados Unidos, Reino Unido, Francia y Japón. Para capturar completamente estos cambios durante un período prolongado, recopilaron datos anuales sobre los ciclos económicos y las tasas de mortalidad entre 1950 y 2008.

En general, encontraron que por cada aumento del 1% en el producto interno bruto (PIB), la tasa de mortalidad de los hombres de 70 a 74 años aumentaba en aproximadamente un tercio de un punto porcentual (0,36%). El aumento fue igual de grande para los hombres de 40 a 44 años (0,38%).

El efecto fue similar para las mujeres, aunque menor. La tasa de mortalidad de las mujeres de 70 a 74 años aumentó en un 0,18% por cada aumento del 1% en el producto interno bruto y en un 0,15% entre las mujeres de mediana edad.


Descubrieron que la gente vive más tiempo en los Estados Unidos y otros países desarrollados. Eso significa que estos cambios debidos al ciclo económico examinado en este estudio representan cambios positivos y negativos relativamente pequeños a corto plazo de esta tendencia ascendente a largo plazo.



Estudios anteriores han tratado de explicar la conexión contraintuitiva entre una economía en crecimiento y una tasa de mortalidad creciente. La mayoría lo relacionó con cambios en el estilo de vida o el comportamiento relacionados con el empleo. Por ejemplo, un estudio académico con el título evocador 'Los buenos tiempos te enferman' informó que durante los períodos de menor desempleo, más personas tienen más dinero para gastar, y muchos de ellos aparentemente lo gastan en cosas como alimentos que engordan y cigarrillos. Como consecuencia, las tasas de tabaquismo y la obesidad aumentan durante las expansiones económicas y, sugiere, también lo hace la tasa de mortalidad.


Pero Rolden señaló que el mal comportamiento relacionado con factores económicos no explica por qué, en los buenos tiempos, las tasas de mortalidad aumentan prácticamente en la misma cantidad entre los adultos en edad de jubilación y los que se encuentran en la mitad de su vida laboral. Además, la mayoría de los cambios en el estilo de vida tardan años en afectar la salud de una persona.

Entonces, ¿qué explica el vínculo entre el aumento de las tasas de mortalidad durante los buenos tiempos económicos entre los adultos de todas las edades? 'Los mecanismos subyacentes a la asociación siguen siendo en gran parte desconocidos', escribieron Rolden y sus colegas.


Como cualquier buen misterio, la historia que cuentan estos investigadores tiene muchos sospechosos intrigantes. Incluyen miembros de la familia con menos tiempo para pasar con parientes mayores, aumentos en la contaminación del aire que se sabe que ocurren durante las expansiones económicas o algún factor X aún no descubierto por los científicos sociales.

“Hasta ahora, las explicaciones más plausibles han estado relacionadas con el trabajo, pero no pueden explicar las asociaciones similares que encontramos entre las personas mayores. Los niveles más altos de contaminación del aire y los niveles más bajos de atención informal y apoyo social durante los buenos tiempos económicos podrían ser los principales contribuyentes a la asociación, pero la evidencia sobre la existencia de dicha dinámica es escasa ”, concluyeron.

Sin embargo, los investigadores también reconocen que algunos investigadores interpretan estos datos de manera diferente. Por ejemplo, en realidad puede ser que las tasas de mortalidad más altas estén impulsando los repuntes en los ciclos económicos. Escriben: 'Si las tasas de mortalidad de la población no activa aumentan en relación con las de la población activa, las cifras medias de productividad laboral per cápita aumentarán, elevando las cifras per cápita del PIB'.

Acerca de los investigadores: Rolden se especializa en la economía del cuidado de los ancianos. Es estudiante de doctorado en la Leyden Academy on Vitality and Aging en Leiden, Países Bajos. El estudio fue coautor de dos miembros de la facultad de la Universidad de Leiden, Wilbert B. van den Hout, un economista de salud, y Rudi G. J. Westendorp, profesor de medicina. David van Bodegom, médico e investigador de la salud que actualmente es estudiante de posgrado en la academia, también formó parte del equipo de investigación.