Gráfico de la semana: el límite de deuda federal bipartidista

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Con la Cámara controlada por los republicanos, el Senado dirigido por los demócratas y el presidente Obama se dirigieron a un enfrentamiento, sí, otro, por aumentar el techo de la deuda federal, tal vez sea útil recordar que el límite legal de la deuda pública ha sido un dolor de cabeza bipartidista para décadas.


Desde 1980, según este gráfico interactivo de The Washington Post, el límite de la deuda se ha incrementado 42 veces, tanto bajo presidentes republicanos como demócratas y con todas las configuraciones posibles de control partidista en el Congreso. El límite ahora es de $ 16.699 billones, por encima de los $ 1.39 billones de hace tres décadas; El secretario del Tesoro, Jacob Lew, ha dicho que el gobierno alcanzará ese límite el 17 de octubre.

Durante casi 130 años, EE. UU. Se las arregló sin un límite general a la deuda pública; en cambio, el Congreso autorizó emisiones de deuda específicas para fines particulares, como la construcción del Canal de Panamá (1902). Una de esas leyes, la Second Liberty Bond Act de 1917, autorizó originalmente los préstamos para cubrir los gastos de la lucha contra la Primera Guerra Mundial, pero en 1939 se había convertido en un límite total de $ 45 mil millones en prácticamente toda la deuda federal. Esa ley, modificada, se convirtió en la base del límite legal actual. (El Servicio de Investigación del Congreso ha preparado un manual muy útil sobre cómo funciona el límite de deuda y su historia).

Elevar el techo de la deuda se ha tratado durante mucho tiempo como una tarea desagradable, el equivalente en Capitol Hill a limpiar las alcantarillas. Durante muchos años, los proyectos de ley se redactaron como aumentos temporales a una cantidad relativamente pequeña de autoridad de endeudamiento 'permanente', lo que provocó crisis repetidas en la década de 1970 cuando expiraron las autorizaciones 'temporales'. La mayoría de las veces, los proyectos de ley sobre el límite de la deuda carecían de patrocinadores oficiales, y aparentemente nadie quería asumir ni siquiera la responsabilidad nominal de elevar el techo.

Pero las disputas sobre el límite de la deuda, como las cuestiones presupuestarias en general, se han vuelto más rencorosas y marcadamente partidistas durante las últimas décadas, y sus soluciones se han vuelto cada vez más complicadas. El enfrentamiento en el verano de 2011, por ejemplo, fue resuelto por el Congreso permitiendo al presidente Obama elevar el límite de la deuda bajo su propia autoridad en tres etapas, las dos últimas sujetas a vetos del Congreso. En febrero de este año, el Congreso votó a favor de suspender por completo el límite de la deuda durante tres meses y medio y luego aumentarlo retroactivamente para cubrir cualquier préstamo que se haya realizado durante ese período. Ese es el límite de $ 16.699 billones vigente hoy.