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Los federales pueden estar reconsiderando la guerra contra las drogas, pero los estados han liderado el camino

FT_14.03.19_drug_laws310pxLa política federal de drogas se encuentra en medio de un importante cambio conceptual que se aleja de las largas y automáticas sentencias de prisión y las políticas de tolerancia cero de la era de la “Guerra contra las Drogas”. Pero son los estados, cuyas cárceles albergan a la gran mayoría de los condenados estadounidenses, los que han liderado el camino para cambiar las leyes sobre drogas.


Gran parte del replanteamiento actual de la guerra contra las drogas en Estados Unidos habla del entorno actual: el crimen violento ha disminuido, las actitudes hacia las drogas han cambiado y la Gran Recesión ha reducido los presupuestos públicos.

También existe un amplio apoyo público para cambiar las políticas de drogas del gobierno. En un nuevo informe del Pew Research Center, el 67% de las personas dijo que el gobierno debería centrarse más en tratar a las personas que consumen drogas ilegales, en comparación con el 26% que dice que el enjuiciamiento debería ser el foco. Más de seis de cada diez (63%) ahora dicen que el hecho de que el estado se aleje de las sentencias de prisión obligatorias para los infractores de drogas no violentos es algo bueno, frente al 32% que lo calificó como algo malo.

(Es una historia bastante diferente a la de 1990, cuando el 73% de los estadounidenses estaban a favor de una pena de muerte obligatoria para los 'grandes narcotraficantes', y el 57% dijo que la policía debería poder registrar las casas de 'conocidos narcotraficantes' sin una orden judicial. )

El Procurador General Eric Holder pidió recientemente sentencias reducidas para infractores de drogas de bajo nivel en casos federales, con el objetivo de reducir el crecimiento de la población de prisioneros federales. (Aproximadamente la mitad de los casi 200,000 reclusos federales han sido condenados por un delito de drogas). Anteriormente, dijo que los infractores de drogas de bajo nivel no serían automáticamente acusados ​​de delitos que conllevan sentencias mínimas obligatorias estrictas, y le dio a Washington y Colorado la oportunidad adelante para implementar iniciativas de legalización de la marihuana. Este mes, se espera que la Comisión de Sentencias de EE. UU. Vote sobre un conjunto de enmiendas a las pautas de sentencia que utilizan los jueces federales.


El interés en la reforma de las sentencias ahora se extiende por las líneas de batalla ideológicas y partidistas normales de Washington D.C. La Ley de Sentencias Más Inteligentes de 2014, ahora pendiente ante el Senado, recortaría los mínimos obligatorios para una serie de delitos federales de drogas. Sus patrocinadores incluyen al líder de la mayoría en el Senado Richard Durbin, los demócratas liberales Patrick Leahy y Sheldon Whitehouse, el independiente Angus King de Maine y los republicanos libertarios Rand Paul y Mike Lee.



Las medidas federales se producen después de años de cambios similares a nivel estatal. Entre 2009 y 2013, 40 estados tomaron algunas medidas para flexibilizar sus leyes sobre drogas, según un análisis del Pew Research Center de datos legislativos proporcionados por la Conferencia Nacional de Legislaturas Estatales y el Instituto de Justicia de Vera. Veintisiete estados se movieron solo en la dirección de flexibilización, mientras que otros 13 estados flexibilizaron algunas leyes y endurecieron otras, a menudo como parte de un replanteamiento más amplio de sus políticas de drogas.


Las acciones a nivel estatal han incluido reducir las penas por posesión y uso de drogas ilegales, reducir los mínimos obligatorios o frenar su aplicabilidad, eliminar las mejoras automáticas de las sentencias y establecer o ampliar la jurisdicción de los tribunales de drogas y otras alternativas al sistema de justicia penal regular. Algunos han sido ajustes menores, como el cambio de Idaho de 2011 que permitió a las personas condenadas por delitos violentos participar en los tribunales de drogas en determinadas circunstancias. Otros estados han adoptado enfoques muy diferentes sobre las drogas: Nueva York, por ejemplo, se alejó de las duras leyes sobre drogas de la era Rockefeller en 2009.

El año pasado, Vermont despenalizó la posesión de menos de una onza de marihuana, mientras que Oregon (donde la posesión de menos de una onza ha sido una violación no criminal desde 1973) convirtió la posesión de más de una onza en un delito menor en lugar de un delito grave. En total, 16 estados han aprobado leyes que despenalizan la marihuana; Maryland, que redujo las penas por posesión y uso de marihuana en 2012, ahora está considerando una legislación de despenalización.


Es posible que los cambios de política a nivel estatal no llamen la atención de los movimientos federales, pero pueden afectar a muchas más personas. Las prisiones estatales albergan a más de seis veces más presos que las cárceles federales: más de 1,35 millones en 2012, según la Oficina de Estadísticas de Justicia. Y para el 16,6% de todos los presos estatales, un delito de drogas es su delito más grave (frente al 20% en 2006).

Un impulsor clave de la acción estatal ha sido el aumento de la población carcelaria y el gasto de mantener a las personas encerradas. A nivel nacional, los costos por preso oscilan entre $ 14,603 en Kentucky y $ 60,076 en Nueva York, según un estudio de 2012 de 40 estados (basado en datos del año fiscal 2010) por el Instituto Vera. El costo total por recluso promedió $ 31,286 cuando se incluyen las pensiones y la atención médica de los jubilados, los gastos de capital, los costos legales y otros gastos.
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Esos costos se suman. Texas, por ejemplo, gastó $ 2.3 mil millones para agregar 108,000 camas en prisión entre 1983 y 1997, dijo Richard Jerome del Proyecto de Desempeño de Seguridad Pública de The Pew Charitable Trusts. Pero para 2007, el estado estaba nuevamente sin espacio carcelario y el departamento de correccionales pedía $ 900 millones para construir más cárceles y operar las existentes.

'Los líderes legislativos de ambos partidos analizaron esto y decidieron que no tenía sentido poner todo ese dinero en las cárceles', dijo Jerome. En cambio, Texas amplió una gama de programas de tratamiento y desvío en 2007, incluidos los tribunales de drogas. Desde entonces, dijo Jerome, el estado ha podido cerrar tres prisiones mientras la tasa de criminalidad ha seguido cayendo.

Arkansas, donde la población carcelaria se duplicó entre 1990 y 2010 y los costos de las correcciones aumentaron casi ocho veces, revisó sus leyes de drogas en 2011 para reducir las sentencias para los consumidores de drogas y llevar a más de ellos a la libertad condicional y otras alternativas de prisión.


Estos cambios de política, junto con la caída de las tasas de criminalidad, han contribuido a reducir las tasas de encarcelamiento en 31 estados. De 2007 a 2012, la tasa general de encarcelamiento estatal se redujo de 447 presos condenados por cada 100.000 habitantes a 413 por cada 100.000. Durante el mismo período, la tasa de encarcelamiento federal aumentó, de 59 a 62 presos condenados por cada 100.000.