¿Cuán confiables son las primeras encuestas presidenciales?

por Nilanthi Samaranayake y Scott Keeter


La avalancha de anuncios de candidatos en una carrera abierta ha despertado la atención de los medios sobre la contienda presidencial de 2008 incluso antes de lo habitual en el ciclo electoral. Pero los seguidores de las primeras lecturas de las encuestas sobre la viabilidad relativa de los candidatos declarados deben tener en cuenta algunas advertencias. Los primeros pioneros para la nominación republicana en la mayoría de los últimos siete concursos abiertos han ganado la nominación, pero este año no hay uno sino dos pioneros republicanos. En el lado demócrata, incluso cuando hay un claro favorito como este año con la senadora Hillary Clinton, las primeras encuestas han sido menos confiables para predecir quién capturará la nominación.

Además, el historial de encuestas pasadas puede ser menos relevante hoy. El proceso está comenzando antes que nunca este año y, aunque hay algunos contendientes bien conocidos, el nivel de familiaridad del público con el campo general de candidatos sigue siendo muy bajo. Y el aumento de la carga inicial de las primarias y la creciente importancia de la recaudación de fondos anticipada significa que la dinámica del proceso de nominación puede ser algo diferente en este ciclo electoral, lo que hace que las comparaciones con elecciones pasadas sean menos útiles.

No es solo el caso de que las encuestas en los concursos de nominaciones sean peligrosas. Las encuestas que prueban los enfrentamientos hipotéticos de las elecciones generales en esta etapa del ciclo son en su mayoría erróneas sobre quién ganará la Casa Blanca. La encuesta temprana proporciona un punto de referencia para trazar las tendencias en el sentimiento de los votantes, pero probablemente no sea muy predictivo del resultado final en 2008.

Líderes tempranos en el proceso de nominación

FiguraAún así, con las convenciones de nominación a más de 17 meses de distancia, ¿qué significan, si acaso, estas primeras encuestas para los posibles nominados? Una mirada retrospectiva a casi 50 años de las primeras elecciones primarias sugiere que los candidatos republicanos a menudo son una buena apuesta para capturar la nominación, pero el panorama es más heterogéneo para los principales demócratas.


En siete contiendas republicanas abiertas desde 1960, los primeros candidatos a ganar el partido asintieron seis veces.1En contraste, los primeros líderes de las encuestas demócratas ganaron cuatro de ocho concursos abiertos entre 1960 y 2004. A principios de 2003, el senador John Kerry estaba empatado con el senador Joseph Lieberman, pero se quedó atrás del general Wesley Clark y del gobernador de Vermont Howard Dean en diferentes veces más tarde en el año antes de obtener finalmente el visto bueno final de los demócratas.



Desafortunadamente para los aspirantes republicanos en este ciclo, ningún candidato puede beneficiarse de la tradicional tenacidad de líder temprano del Partido Republicano por la sencilla razón de que no se ha establecido un único líder. Hasta hace poco, el ex alcalde de Nueva York Rudy Giuliani y el senador John McCain habían estado codo a codo en las encuestas republicanas sobre carreras de caballos. Aunque las encuestas nacionales recientes muestran que Giuliani supera ligeramente a McCain entre los posibles votantes de las primarias republicanas, algunos observadores electorales se muestran escépticos sobre las posibilidades de Giuliani, dadas sus opiniones relativamente liberales sobre cuestiones sociales.


Por otro lado, la candidata demócrata, Clinton a partir de ahora, no tiene por qué sentirse necesariamente intimidada por los precedentes históricos, sean cuales sean los otros desafíos que pueda enfrentar en los próximos meses. Al menos dos de los demócratas que no ganaron la nominación se retiraron de la carrera por razones distintas al apoyo rezagado en las encuestas. Uno decidió no correr (el gobernador de Nueva York Mario Cuomo en 1992); uno se retiró ante el escándalo (Sen. Gary Hart en 1988).

Encuestas de elecciones generales tambaleantes

FiguraLas encuestas de calor de las primeras elecciones generales del juicio presidencial tienen un historial pobre. La historia sugiere que es casi seguro que el clima político cambie entre ahora y noviembre de 2008.


Una revisión de las encuestas realizadas en el primer trimestre del año anterior a las elecciones encontró que muchas de ellas pronosticaban al ganador equivocado, a menudo con márgenes sustanciales. En febrero de 1995, varias lecturas iniciales mostraron que el senador Bob Dole lideraba al presidente Bill Clinton hasta en 6 puntos porcentuales. Veintiún meses después, Clinton ganó por 8 puntos porcentuales. En marzo de 1991, el presidente Bush contó con el apoyo del 78% del electorado contra el demócrata Mario Cuomo, el gobernador de Nueva York entonces percibido como el líder demócrata. Bush perdió ante Clinton por 6 puntos porcentuales en 1992.

Los casos en los que las encuestas pronosticaron con precisión al ganador representan una mezcla de candidatos y circunstancias electorales. Las encuestas de marzo de 1967 colocaron al ex vicepresidente Richard Nixon codo a codo con el presidente Lyndon Johnson, con el público dividido en un 48% -48% entre ellos; el voto popular final fue 43% para Nixon, 43% para el candidato demócrata Hubert Humphrey. Sin embargo, Nixon se benefició de ser familiar para el público en general durante sus ocho años como vicepresidente, a diferencia de la mayoría de los candidatos presidenciales que son relativamente desconocidos para el público nacional en esa etapa del ciclo electoral.

Cuatro años después, una encuesta le dio al presidente Nixon una pequeña ventaja del 43% al 39% sobre el senador Edmund Muskie en marzo de 1971. Si bien la encuesta predijo correctamente que Nixon ganaría, su margen de victoria sobre el candidato demócrata real, George McGovern, fue la friolera de 23 puntos.

Por el contrario, en el período previo a las elecciones de 2000, las encuestas de principios de 1999 mostraron que el gobernador de Texas, George W. Bush, tenía una amplia ventaja sobre el vicepresidente Al Gore. Bush ganó las elecciones en el Colegio Electoral pero perdió el voto popular.



Notas

1Los primeros candidatos son candidatos que obtuvieron el mayor apoyo entre todos los candidatos potenciales en las encuestas nacionales realizadas más de un año antes de las elecciones presidenciales. Las preguntas sobre los nominados republicanos generalmente se hicieron a los republicanos e independientes que se inclinan por los republicanos; Las preguntas sobre los nominados demócratas generalmente se hicieron a demócratas e independientes que se inclinan por los demócratas. Los datos provienen de Pew Research Center, Gallup, Harris y CBS News /New York Timesencuestas.