Todo se trata de trabajos, excepto cuando no lo es

por Andrew Kohut, presidente, Jodie T. Allen, editora principal y Richard C. Auxier, Pew Research Center


A medida que la administración Obama redobla sus esfuerzos para comunicar sus preocupaciones sobre el desempleo frente a la caída de los índices de aprobación, una mirada a la conexión entre el aumento y la caída del desempleo y la suerte política de los presidentes pasados ​​en la era moderna es instructiva. La historia reciente muestra que la respuesta pública a todos los presidentes ha sido moldeada hasta cierto punto por el aumento o la disminución del desempleo. Sin embargo, solo las calificaciones de Ronald Reagan en su primer mandato han tenido una conexión tan cercana como la de Obama con los cambios en la tasa de desempleo.

De hecho, la relación entre el desempleo y la aprobación presidencial varía de clara a turbia. De hecho, desde 1981 ha habido varias ocasiones en las que los vínculos entre los cambios en las tasas de desempleo y los juicios públicos del presidente han sido débiles o incluso imperceptibles. Pero el vínculo es más fuerte cuando el desempleo aumenta vertiginosamente. Y se debilita, o incluso desaparece por completo, cuando otras preocupaciones, como la seguridad nacional, se convierten en asuntos públicos dominantes.

Los coeficientes de correlación que se muestran en la tabla adjunta miden el grado en que las calificaciones de desempleo y de aprobación y desaprobación presidencial variaron juntas durante los últimos 30 años (coeficiente de 1 o -1 que indica una correspondencia positiva o negativa total entre dos variables, un coeficiente cero que indica que no relación).Los datos revelan una correlación extremadamente alta entre los índices de aprobación de Ronald Reagan y las tasas de desempleo durante su primer mandato (la aprobación cae y la desaprobación aumenta a medida que aumenta el desempleo), pero no durante su segundo mandato. Las relaciones también son válidas para George H.W. Bush, aunque no con tanta fuerza como Reagan en su primer mandato.


Sin embargo, tanto para Bill Clinton como para George W. Bush, otros factores dominan claramente y la correlación entre el desempleo y el apoyo político es débil o incluso inexistente. Hasta ahora, la experiencia de Obama se parece bastante a la de Reagan en su primer mandato, lo que no sorprende ya que ambos vieron el desempleo subir a dos dígitos durante su mandato.



Pero una mirada más cercana a la trayectoria tanto del desempleo como de las calificaciones de aprobación del trabajo en el transcurso de un período presidencial revela una serie de sorpresas en los últimos años.


Ronald Reagan

No es una exageración decir que el aumento y la caída de la tasa de desempleo más que cualquier otro factor influyeron en la reacción del público en general hacia Reagan en su primer mandato. A medida que el desempleo subió del 7,5% a principios de 1981 a más del 8,6% en enero de 1982, su índice de desaprobación del empleo aumentó del 18% al 40% durante este período.


A fines de 1982, el desempleo era de casi el 11% y el 50% del público le decía a Gallup que desaprobaba la forma en que el presidente estaba manejando su trabajo. Afortunadamente para Reagan, en 1983 el desempleo comenzó a disminuir. A fines de año, sus puntajes de aprobación comenzaron a recuperarse, preparando el escenario para su exitosa carrera por la reelección en 1984.

Durante el segundo mandato de Reagan, las tasas de desempleo continuaron disminuyendo, cayendo por debajo del 6% en septiembre de 1987. Sin embargo, Reagan no cosechó el beneficio político de índices de aprobación más altos. La opinión del presidente cayó drásticamente en diciembre de 1986 en respuesta al escándalo Irán-Contra, y la correspondencia entre las opiniones sobre el desempeño laboral de Reagan y la tasa de desempleo prácticamente desapareció.

George H. W. Bush

El desempleo aumentó apreciablemente en el transcurso del segundo año del presidente Bush en el cargo: del 5,4% en enero de 1990 al 6,3% al final del año. Pero el período previo a la invasión de Irak produjo una típica manifestación en torno al presidente en tiempos de crisis exterior que mantuvo los índices de aprobación de Bush bastante saludables. La rápida y relativamente indolora victoria de Estados Unidos en la Guerra del Golfo envió sus puntajes de aprobación a niveles récord en el primer trimestre de 1991, obviando el impacto político de un aumento constante del desempleo ... pero no por mucho tiempo. En el transcurso del resto del año, el índice de aprobación de Bush cayó, pasando de un máximo del 86% en marzo al 50% en diciembre. Durante ese período, la tasa de desempleo aumentó del 6,4% al 7,3%.


El desempleo se mantuvo alto en 1992, pero las calificaciones del presidente cayeron aún más drásticamente en el transcurso de este año electoral. El público consideraba que Bush no estaba en contacto con los estadounidenses con dificultades financieras, y la mayoría de los estadounidenses lo culpaba de no esforzarse lo suficiente para arreglar la economía.

Bill Clinton

Durante gran parte del primer mandato de Clinton, las tasas de desempleo y los juicios públicos del presidente no estuvieron en estrecha correspondencia. El desempleo bajó de más del 7% en el momento en que asumió el cargo al 5,5% a fines de 1994. Sin embargo, las calificaciones de Clinton fueron bastante variadas durante gran parte de este tiempo, lo que refleja dificultades políticas (el colapso de la reforma del sistema de salud y las amargas luchas por su crimen proyecto de ley y paquetes económicos), así como controversias sobre sus pasadas participaciones personales y financieras. Sin embargo, los índices de audiencia de Clinton comenzaron a mejorar en el otoño de 1995 como resultado de un enfrentamiento exitoso con Newt Gingrich por el cierre del gobierno federal. El desempleo se mantuvo bajo en 1996 y las calificaciones de Clinton subieron.

La importancia de la tasa de desempleo para los índices de aprobación de Clinton en su segundo mandato puede inferirse del hecho de que ninguno de los dos varió mucho: el desempleo se mantuvo bajo y los puntajes de aprobación de Clinton permanecieron altos, esto último a pesar del extraordinario escándalo de Lewinsky y su posterior juicio político.

George W. Bush

Al igual que la experiencia de su padre en su primer mandato, las calificaciones de George W. Bush fueron impulsadas en gran medida por la respuesta del público a las preocupaciones de seguridad nacional. Al final, sin embargo, un aumento en el desempleo contribuyó a que Bush dejara el cargo con uno de los puntajes de aprobación más bajos de la era moderna. Cuando Bush asumió el cargo en enero de 2001, el desempleo era del 4,2%. La tasa aumentó notablemente después de los ataques del 11 de septiembre, alcanzando un máximo de 6.3% en junio de 2003, y no comenzó una disminución gradual hasta fines de ese año. No obstante, los índices de audiencia de Bush se mantuvieron altos en todo momento mientras el público apoyaba al presidente, primero en respuesta a los ataques y, posteriormente, durante las primeras etapas de la guerra de Irak.

En su segundo mandato, el desempleo disminuyó al principio, pero las calificaciones de Bush se desplomaron a medida que el público se desilusionó con la guerra en Irak y las críticas al manejo del presidente del huracán Katrina y una variedad de otros asuntos afectaron las calificaciones del presidente. Cuando el desempleo se disparó en 2008, las ya bajas calificaciones de Bush cayeron aún más.

Barack Obama

Cuando Barack Obama asumió el cargo, el 7,6% de los estadounidenses estaban desempleados (casi idéntica a la tasa de desempleo que Reagan heredó unos 30 años antes). Al igual que con Reagan, el aumento del desempleo parece haber afectado considerablemente los índices de aprobación del trabajo del presidente. Desde un máximo posterior a la inauguración del 64%, el índice de aprobación de Obama cayó a aproximadamente el 50% a finales de año, mientras que el desempleo aumentó al 10,0%.

Como han demostrado los últimos 30 años, los cambios en los juicios del público sobre el desempeño presidencial no siempre son producto de tasas de desempleo crecientes o decrecientes; pueden intervenir otros factores. Sin embargo, no hay nada ahora en el horizonte que parezca probable que disminuya el impacto que el desempleo está teniendo en las opiniones de Obama. Su situación sigue siendo paralela a la de Reagan, cuyas calificaciones se recuperaron solo cuando las tasas de desempleo comenzaron a disminuir.

Esto no quiere decir que no importa lo que haga el presidente, tendrá poco impacto en la opinión pública a menos que mueva las cifras de desempleo. Sí, el resultado final del público sobre la presidencia de Obama probablemente sea impulsado por las tendencias económicas, pero otros factores pueden influir en la confianza personal en el presidente y su administración. Esto, a su vez, puede influir en la rapidez y decisión con la que regresa el optimismo público si mejora la perspectiva económica, así como también influir en el nivel de reacción política que experimenta el presidente mientras la economía sigue hundida.