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Menor apoyo para las vías de la pena de muerte con la caída de las tasas de criminalidad, más exoneraciones

Crimen violento en los Estados UnidosEstados Unidos se ha destacado durante mucho tiempo por su apoyo a la pena capital. Durante la mayor parte de las últimas ocho décadas, básicamente toda la historia de las encuestas científicas, las encuestas casi siempre han encontrado sólidas mayorías a favor de la pena de muerte. Pero ese apoyo ha disminuido y fluido, y ahora ha tenido una tendencia a la baja durante casi dos décadas. Un nuevo análisis del Pew Research Center encuentra que el 55% de los adultos estadounidenses están a favor de la pena de muerte para las personas condenadas por asesinato, el nivel de apoyo más bajo desde principios de la década de 1970.


Los investigadores han sugerido varias razones para la disminución del apoyo a la pena de muerte desde mediados de la década de 1990. Entre ellos: una fuerte caída en la incidencia de delitos violentos y una mayor atención a las condenas injustas, lo que ha llevado a que más de 1.300 convictos sean exonerados a través de pruebas de ADN, revelaciones de trabajo forense defectuoso u otros medios. (Los informes recientes de ejecuciones prolongadas y las dificultades que han tenido muchos estados para adquirir medicamentos para inyecciones letales también pueden ser factores que modifiquen la opinión pública).

En general, el apoyo público a la pena de muerte ha seguido las tasas de delitos violentos, según lo calcula el FBI. (El FBI ha recopilado e informado durante mucho tiempo estadísticas de delitos uniformes, aunque no todas las agencias policiales locales participan y algunas personas han cuestionado la forma en que clasifican y denuncian los delitos). La agencia define los delitos violentos como asesinato, homicidio no negligente, violación forzada, robo y agresión agravada.

Las tasas de delitos violentos y el apoyo a la pena de muerte alcanzaron su punto máximo a principios y mediados de la década de 1990. Según los datos del FBI, 1991 fue el peor año de delitos violentos en Estados Unidos, con 758,2 delitos denunciados por cada 100.000 personas. En diciembre de 1993, el 25% de los estadounidenses calificaron al crimen como el problema más importante que enfrenta el país, en una encuesta del Times Mirror Center. En septiembre siguiente, un récord del 80% de los estadounidenses apoyaba la pena capital, según Gallup.

Eso contrasta con principios y mediados de la década de 1960, cuando las tasas de delitos violentos estaban en mínimos históricos y el apoyo a la pena de muerte estaba cayendo. En una encuesta de Gallup de mayo de 1966, de hecho, más estadounidenses se opusieron (47%) que apoyaron (42%), la única vez que ha sucedido en las muchas décadas que Gallup ha hecho la pregunta. Pero esa tendencia se invirtió cuando la delincuencia comenzó a aumentar: la tasa de delitos violentos casi se triplicó desde 1964 (190,6 delitos por cada 100.000 personas) a 1984 (539,9 por cada 100.000). En 1986, el apoyo a la pena de muerte superó el 70%.


En 2012, el año más reciente disponible, la tasa general de delitos violentos había caído a 386,9 delitos denunciados por cada 100.000, la tasa más baja en más de cuatro décadas. El asesinato, el delito que más comúnmente conlleva la pena de muerte (y por el que todas las personas actualmente en el corredor de la muerte fueron condenadas), se redujo a 4,7 por 100.000, aproximadamente donde estaba a principios de la década de 1960.Ejecuciones en Estados Unidos



Mientras tanto, los avances en el análisis de ADN y otras técnicas forenses han contribuido al aumento de presos exonerados. El Registro Nacional de Exoneraciones, mantenido conjuntamente por las facultades de derecho de la Universidad de Michigan y la Universidad de Northwestern, enumera a 1.339 personas que han sido exoneradas desde 1989, incluidas 106 que habían sido condenadas a muerte.


El ADN, aunque se usa mucho más comúnmente ahora que hace dos décadas, fue un factor en menos de un tercio de esas exoneraciones. Según la base de datos, más de la mitad de todos los casos de exoneración involucraron testimonio perjuro, acusaciones falsas o alguna forma de mala conducta oficial. (Los casos suelen tener más de un factor contribuyente).

Las ejecuciones reales, que, dados los muchos años que suelen transcurrir entre la sentencia y la ejecución, son un indicador rezagado, alcanzaron su punto máximo en 1999, cuando 98 personas fueron ejecutadas. Pero también han caído, a un promedio de 43 durante la última década. (En lo que va del año, 14 personas han sido ejecutadas en todo el país, según el Centro de Información sobre Pena de Muerte).


Desde que la Corte Suprema restableció las leyes estatales de pena de muerte en 1976, se ha ejecutado a un total de 1.373 personas, todas menos tres en prisiones estatales. Más de un tercio (512) de todas las ejecuciones han tenido lugar en Texas; ese estado, junto con Virginia y Oklahoma (110 cada uno), Florida, Missouri y Alabama juntos representan dos tercios de todas las ejecuciones en los Estados Unidos en los últimos 37 años.