Poder de encuesta

por Scott Keeter, Director de Investigación de Encuestas, Pew Research Center


Mientras se contaban los votos la noche de las primarias presidenciales demócratas de New Hampshire de enero pasado, los encuestadores y otros profesionales del juego político comenzaron a lidiar con un hecho incómodo: prácticamente todos habían estado completamente equivocados. A pesar de que los resultados unánimes de las encuestas pronosticaban una victoria de Barack Obama (en un promedio de ocho puntos porcentuales) inmediatamente después del sorprendente triunfo del senador Obama en las asambleas de Iowa, Hillary Clinton iba a resultar ganadora.

La debacle de New Hampshire no fue el fracaso más significativo en la historia de las encuestas de opinión pública, pero se unió a una lista de grandes vergüenzas que incluye las encuestas a boca de urna de Florida en las elecciones presidenciales de 2000, que llevó a varias redes a proyectar una victoria de Al Gore. y las encuestas nacionales en la carrera de 1948, que llevó al titular quizás más famoso en la historia política de Estados Unidos: 'Dewey derrota a Truman'. Después de intensas críticas por fracasos anteriores y de esfuerzos igualmente intensos por parte de los encuestadores para mejorar sus técnicas, no se suponía que esto sucediera.

New Hampshire dio nueva vida a muchas dudas persistentes sobre las encuestas y críticas sobre su papel en la política estadounidense. ¿Son las encuestas realmente precisas? ¿Pueden las encuestas de pequeños grupos de personas dar una lectura real de lo que piensa un grupo mucho más grande? ¿Qué pasa con el sesgo? ¿No apilan los encuestadores la baraja?

En un nivel más profundo, la inquietud por las encuestas surge de los temores sobre su impacto en la democracia. Existe la sospecha de que las encuestas (y los periodistas) inducen la pasividad política al decirles a los estadounidenses lo que piensan. Al mismo tiempo, a algunos les preocupa que las encuestas pongan demasiado poder en manos de un público desinformado y que reduzcan a los líderes políticos a seguidores serviles de la opinión pública.


Pero si bien puede haber motivos para preocuparse por la competencia política del público, una amenaza mucho más seria para la democracia surge de las grandes disparidades en los ingresos, la educación y otros recursos necesarios para participar de manera efectiva en la política. En comparación con la mayoría de las otras democracias occidentales, Estados Unidos tiene un sesgo de clase más pronunciado en la participación electoral y otras formas de participación política, y los ricos son mucho más activos políticamente que los menos favorecidos. Esta distribución desigual del compromiso político es lo que hace que las encuestas de opinión pública sean especialmente valiosas. Lejos de socavar la democracia, la potencian: la hacen más democrática.



Cualesquiera que sean sus trampas, las encuestas electorales enfrentan la máxima medida de responsabilidad: la realidad. Según ese estándar, su historial es muy bueno. En 2004, casi todos los encuestadores nacionales pronosticaron correctamente que Bush ganaría en una elección cerrada, y el promedio de las encuestas predijo un total de Bush dentro de unas pocas décimas por ciento de lo que logró. Entre las encuestas estatales en las carreras para gobernador y el Senado de los Estados Unidos, el 90% pronosticó correctamente al ganador, y muchas de las que no lo hicieron todavía estaban dentro del margen de error de muestreo. El récord en 2000 fue similar, aunque fue una elección aún más reñida.


El eminente politólogo V. O. Key definió una vez la opinión pública como 'aquellas opiniones sostenidas por personas privadas a las que los gobiernos consideran prudente prestar atención'. Aunque de ninguna manera es un instrumento perfecto, las encuestas permiten que más opiniones, de una gama más amplia y representativa de ciudadanos, sean conocidas por el gobierno y, por lo tanto, potencialmente escuchadas.

Lea el análisis completo de las fortalezas y debilidades de las encuestas modernas y lo que pueden implicar sobre las predicciones basadas en encuestas relacionadas con las elecciones de noviembre.


Este extracto se ha reimpreso, con autorización, del Wilson Quarterly de otoño de 2008