Religión en las escuelas públicas

Casi medio siglo después de que la Corte Suprema emitiera su fallo histórico reprimiendo la oración patrocinada por la escuela, los estadounidenses continúan luchando por el lugar de la religión en las escuelas públicas. De hecho, el aula se ha convertido en uno de los campos de batalla más importantes en el conflicto más amplio sobre el papel de la religión en la vida pública.


Algunos estadounidenses están preocupados por lo que ven como un esfuerzo por parte de los tribunales federales y los defensores de las libertades civiles para excluir a Dios y el sentimiento religioso de las escuelas públicas. Estos estadounidenses creen que tal esfuerzo infringe el derecho de la Primera Enmienda al libre ejercicio de la religión.

Mientras tanto, los libertarios civiles y otros expresan su preocupación de que los cristianos conservadores estén tratando de imponer sus valores a los estudiantes de todas las religiones. Los tribunales federales, señalan los defensores de las libertades civiles, han interpretado sistemáticamente la prohibición de la Primera Enmienda sobre el establecimiento de la religión para prohibir el patrocinio estatal de la oración y la mayoría de las demás actividades religiosas en las escuelas públicas.

A pesar de esa larga serie de decisiones judiciales, las encuestas muestran que un gran número de estadounidenses favorecen límites más flexibles, no más estrictos, a la religión en las escuelas públicas. Según una encuesta de agosto de 2006 del Pew Research Center, más de dos tercios de los estadounidenses (69%) están de acuerdo con la idea de que 'los liberales han ido demasiado lejos al tratar de mantener la religión fuera de las escuelas y el gobierno'. Y una clara mayoría (58%) favorece la enseñanza del creacionismo bíblico junto con la evolución en las escuelas públicas.

Los conflictos sobre religión en la escuela no son nuevos. En el siglo XIX, protestantes y católicos se peleaban con frecuencia por la lectura de la Biblia y la oración en las escuelas públicas. Las disputas entonces eran sobre qué Biblia y qué oraciones eran apropiadas para usar en el aula. A algunos católicos les preocupaba que los materiales de lectura de las escuelas incluían la versión King James de la Biblia, que era la preferida de los protestantes. En 1844, estalló la lucha entre protestantes y católicos en Filadelfia; Varias personas murieron en la violencia y varias iglesias católicas fueron quemadas. Conflictos similares estallaron durante la década de 1850 en Boston y otras partes de Nueva Inglaterra. A principios del siglo XX, los protestantes liberales y sus aliados seculares lucharon contra los conservadores religiosos sobre si los estudiantes en las clases de biología deberían aprender la teoría de la evolución de Charles Darwin.


La Corte Suprema intervino en esas controversias cuando determinó, en Cantwell v. Connecticut (1940) y Everson v. Board of Education of Ewing Township (1947), que la Cláusula de Libre Ejercicio y la Cláusula de Establecimiento de la Primera Enmienda se aplicaban a los estados. Las dos cláusulas dicen: 'El Congreso no promulgará ninguna ley que respete el establecimiento de una religión o prohíba el libre ejercicio de la misma'. Antes de esas dos decisiones judiciales, los tribunales habían aplicado las cláusulas de religión solo a las acciones del gobierno federal.



Poco después de la decisión de Everson, la Corte Suprema comenzó a aplicar específicamente las cláusulas de religión a las actividades en las escuelas públicas. En su primer caso de este tipo, McCollum v. Board of Education (1948), el tribunal superior anuló la práctica de que los instructores religiosos de diferentes denominaciones ingresaran a las escuelas públicas para ofrecer lecciones religiosas durante el día escolar a los estudiantes cuyos padres las solicitaron. Un factor clave en la decisión del tribunal fue que las lecciones se impartieron en las escuelas. Cuatro años más tarde, en Zorach v. Clauson, la corte confirmó un acuerdo por el cual las escuelas públicas excusaban a los estudiantes durante el día escolar para que pudieran asistir a clases religiosas fuera de la propiedad escolar.


A partir de la década de 1960, la corte entregó a los conservadores religiosos una serie de importantes derrotas. Comenzó con el fallo histórico de 1962, en Engel v. Vitale, que la oración patrocinada por la escuela, incluso si no era sectaria, violaba la Cláusula de Establecimiento. Desde entonces, la Corte Suprema ha seguido adelante, desde la prohibición de la lectura organizada de la Biblia con fines de instrucción religiosa y moral en 1963 hasta la prohibición de las oraciones en los juegos de fútbol de la escuela secundaria de 2000.

En estas y otras decisiones, el tribunal ha subrayado repetidamente que la Constitución prohíbe a las escuelas públicas adoctrinar a los niños en la religión. Pero no siempre es fácil determinar exactamente qué constituye adoctrinamiento o patrocinio escolar de actividades religiosas. Por ejemplo, ¿se puede enseñar una clase sobre la Biblia como literatura sin prejuicios a favor o en contra de la idea de que la Biblia es una verdad religiosa? ¿Se puede obligar a los estudiantes a participar en un programa musical de temática navideña? A veces, los mismos estudiantes, en lugar de los maestros, administradores o entrenadores, aportan su fe a las actividades escolares. Por ejemplo, cuando un estudiante invoca gratitud a Dios en un discurso de despedida, o un jugador de fútbol de la escuela secundaria ofrece una oración en un grupo, ¿es la escuela legalmente responsable de su expresión religiosa?


Las cuestiones se complican con otras garantías constitucionales. Por ejemplo, la Primera Enmienda también protege la libertad de expresión y la libertad de asociación. Los grupos religiosos han citado esas garantías en apoyo del discurso religioso de los estudiantes y en sus esfuerzos por obtener el patrocinio escolar y los recursos para los clubes religiosos de estudiantes.

Sin embargo, el derecho de un estudiante o club de estudiantes a participar en discursos o actividades religiosas en la propiedad escolar puede entrar en conflicto con otras protecciones, como el derecho de los estudiantes a evitar el acoso. En un caso reciente, por ejemplo, un tribunal federal de apelaciones aprobó la decisión de una escuela secundaria de prohibir que un estudiante use una camiseta que contenga un pasaje bíblico que condene la homosexualidad. Debido a que el estudiante se había graduado cuando la Corte Suprema concedió su apelación, la Corte Suprema ordenó al tribunal inferior anular su fallo y desestimar el caso.

En otro caso de conflicto de derechos, algunos grupos religiosos de estudiantes quieren el derecho a excluir a los estudiantes que no comparten las creencias del grupo, específicamente en cuestiones de sexualidad. Por ejemplo, la Christian Legal Society, que tiene capítulos en muchas facultades de derecho, está envuelta en un litigio sobre su política de que solo los estudiantes que creen que el sexo fuera del matrimonio heterosexual es un pecado pueden ocupar puestos de liderazgo.

Como muestran estos conflictos más recientes, las escuelas públicas siguen siendo un campo de batalla donde los intereses religiosos de padres, estudiantes, administradores y maestros a menudo chocan. Los conflictos afectan los planes de estudio de las aulas, los partidos de fútbol de la escuela secundaria, los clubes de estudiantes, las ceremonias de graduación y las vidas de todas las personas interesadas en la educación pública.


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