Religión y ciencia en los Estados Unidos

por David Masci, investigador principal del Foro sobre religión y vida pública del Pew Research Center


Visión general

La relación entre fe y ciencia en Estados Unidos parece, al menos en apariencia, paradójica. Las encuestas muestran repetidamente que la mayoría de los estadounidenses respetan la ciencia y los beneficios que aporta a la sociedad, como las nuevas tecnologías y los tratamientos médicos. Sin embargo, fuertes convicciones religiosas pueden afectar la voluntad de algunos estadounidenses de aceptar ciertas teorías y descubrimientos científicos, como la evolución, y tecnologías nuevas que cambian vidas, como la ingeniería genética.

La religión y la ciencia como adversarios

La ciencia y la religión a menudo se han considerado adversarios. Varias batallas famosas entre científicos y autoridades religiosas han contribuido a alimentar esta percepción. Por ejemplo, el científico italiano Galileo Galilei, que hace 400 años inició las primeras observaciones astronómicas sistemáticas utilizando un telescopio, fue juzgado y condenado por herejía por la Iglesia Católica por su defensa del modelo copernicano que colocaba al sol, en lugar de la Tierra, en el centro del universo. Aproximadamente 250 años después, el naturalista británico Charles Darwin fue criticado por las autoridades de la Iglesia Anglicana que rechazaron su teoría de que la vida evolucionó a través de la selección natural, particularmente cuando la teoría se aplicó explícitamente a los seres humanos.

Ha habido y todavía hay científicos que son hostiles a las creencias religiosas. Por ejemplo, el biólogo y ateo británico Richard Dawkins, en su exitoso libro 'The God Delusion', sostiene que muchos males sociales, desde el fanatismo hasta la ignorancia, pueden atribuirse, al menos en parte, a la religión. Otros científicos, como el físico estadounidense Steven Weinberg, ganador del Premio Nobel, sostienen que uno de los propósitos de la ciencia es liberar a la gente de lo que ellos llaman 'superstición religiosa'.

Además, los científicos tienden a ser mucho menos religiosos que el público en general. Una encuesta de científicos miembros de la Asociación Estadounidense para el Avance de la Ciencia, realizada por el Centro de Investigación Pew para la Gente y la Prensa en mayo y junio de 2009, encontró que el 51% de los científicos creen en Dios o en un poder superior. Esa cifra está muy por debajo del 95% del público estadounidense que profesa tal creencia, según una encuesta del Pew Research Center al público en general realizada en julio de 2006.


Religión y ciencia como aliadas

Sin embargo, a pesar de los casos de hostilidad hacia la religión y los altos niveles de incredulidad en la comunidad científica, la ciencia y la religión a menudo han operado en tándem en lugar de con propósitos contradictorios.



De hecho, a lo largo de gran parte de la historia humana antigua y moderna, las instituciones religiosas han apoyado activamente los esfuerzos científicos. Durante siglos, en toda Europa y Oriente Medio, casi todas las universidades y otras instituciones de aprendizaje estaban afiliadas a una religión, y muchos científicos, incluidos el astrónomo Nicolaus Copernicus y el biólogo Gregor Mendel (conocido como el padre de la genética), eran hombres de moda. Otros, incluido Galileo, el físico Sir Isaac Newton y el astrónomo Johannes Kepler, eran profundamente devotos y a menudo veían su trabajo como una forma de iluminar la creación de Dios.


Incluso en el siglo XX, algunos de los más grandes científicos, como Georges Lemaitre (el sacerdote católico que propuso por primera vez lo que se conoció como la teoría del Big Bang) y el físico Max Planck (el fundador de la teoría cuántica de la física), han sido personas de la fe. Más recientemente, el genetista Francis Collins, fundador del Proyecto Genoma Humano y la elección del presidente Barack Obama para dirigir los Institutos Nacionales de Salud, ha hablado públicamente sobre cómo cree que su fe cristiana evangélica y su trabajo en la ciencia son compatibles.

Además, muchos científicos, incluidos muchos que no son personalmente religiosos, tienden a ver la ciencia y la religión como distintas en lugar de estar en conflicto, y cada uno intenta responder diferentes tipos de preguntas utilizando diferentes métodos. Albert Einstein, por ejemplo, dijo una vez que 'la ciencia sin religión es coja y la religión sin ciencia es ciega'. Y el fallecido biólogo evolutivo Stephen Jay Gould se refirió a esta relación separada pero complementaria como 'magisterios no superpuestos'.


Debates sobre la evolución y otros temas

Sin embargo, hay momentos en que estos 'magisterios' parecen superponerse. En Estados Unidos, el debate sobre los orígenes y el desarrollo de la vida ofrece un ejemplo convincente de este conflicto.

Todos excepto un pequeño número de científicos aceptan la teoría de la evolución de Darwin a través de la selección natural; Según la encuesta de científicos del Pew Research Center de 2009, el 87% de los científicos aceptan la evolución a través de procesos naturales. Pero una encuesta complementaria del Pew Research Center de mayo de 2009 sobre las actitudes del público hacia la ciencia muestra que solo el 32% del público en general acepta plenamente la teoría de Darwin. Uno de cada cinco (22%) cree que la evolución ha ocurrido pero que ha sido guiada por un ser supremo, y el 31% sostiene que los seres humanos y otras cosas vivientes han existido en su forma actual desde el principio de los tiempos.

Existe una división similar entre el público y la comunidad científica sobre el tema de la financiación federal para la investigación con células madre embrionarias. Pero a diferencia de la división sobre la evolución, que gira en torno a cuestiones de hecho, la división en la investigación con células madre embrionarias está impulsada en gran medida por cuestiones morales, incluidas las disputas sobre el estado de los embriones. (Consulte el informe completo de la encuesta del Pew Research Center para ver las diferencias entre los científicos y el público en este y otros temas). Y, sin embargo, la encuesta del público muestra que la gran mayoría de los estadounidenses, incluidos los estadounidenses religiosos, tienen en muy alta estima a la ciencia y los científicos.

¿Qué está en juego aquí? ¿Cómo pueden la mayoría de los estadounidenses decir que respetan la ciencia y, sin embargo, no están de acuerdo con la comunidad científica en algunas cuestiones fundamentales? La respuesta puede ser que muchos en el público en general optan por no creer en las teorías científicas y los descubrimientos que parecen contradecir creencias religiosas u otras creencias importantes. Cuando se les preguntó qué harían si los científicos refutaran una creencia religiosa en particular, por ejemplo, casi dos tercios (64%) de las personas en octubre de 2006HoraLa encuesta de la revista dijo que continuarían aferrándose a lo que enseña su religión en lugar de aceptar un hallazgo científico contrario.


Mirando hacia el futuro

Mientras tanto, los científicos continúan utilizando instrumentos cada vez más sofisticados, desde escáneres cerebrales de resonancia magnética hasta el telescopio espacial Hubble, para sondear el mundo natural, lo que aumenta la posibilidad de que los investigadores en un campo u otro continúen produciendo evidencia que desafíe algunas creencias religiosas fundamentales. Por ejemplo, algunos científicos afirman que investigaciones recientes sobre el cerebro humano muestran que el cerebro y el cerebro por sí solos son la sede de la conciencia y que tal evidencia refuta la existencia de un alma.

Si bien la religión y la ciencia generalmente se esfuerzan por responder preguntas diferentes, las batallas sobre temas como la evolución y el estudio de la conciencia muestran que a veces también pisan el terreno de los demás. Hasta ahora, al menos en los Estados Unidos, tanto la fe como el esfuerzo científico han sobrevivido a estos enfrentamientos. Y si el pasado sirve de guía, es probable que Estados Unidos continúe siendo una nación de altos niveles de compromiso religioso y alta consideración por los logros científicos.

El paquete completo sobre religión y ciencia está disponible en pewforum.org, que incluye:

  • Opinión pública sobre religión y ciencia en EE. UU.
  • Científicos y Creencias
  • Cronología de la religión y la ciencia
  • Religión y ciencia: ¿conflicto o armonía?
  • Cómo nuestros cerebros están conectados para creer
  • El debate sobre la evolución

Visite la página de recursos sobre religión y ciencia en pewforum.org.