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El lanzamiento de SpaceX ilustra el uso creciente de empresas privadas por parte de la NASA

A finales de este mes, una empresa llamada SpaceX tiene previsto lanzar su cohete Falcon 9 en una misión de suministro de rutina a la Estación Espacial Internacional (ISS). Pero si todo sale según lo planeado, esta misión podría anunciar el comienzo de algo decididamente no rutinario: el uso de cohetes privados reutilizables para dar servicio al programa espacial de Estados Unidos.


“> SpaceX y otra compañía de lanzamiento privada, Orbital Sciences, son los beneficiarios de un cambio reciente en el programa espacial estadounidense hacia la privatización de misiones más rutinarias, como el transporte de suministros y eventualmente personas hacia y desde la ISS. Si bien esta próxima misión es solo una prueba preliminar, SpaceX finalmente espera reducir drásticamente el costo de lanzamiento de carga y personas al espacio al hacer que la primera y la segunda etapa de sus cohetes sean reutilizables. El año pasado, la compañía estimó que una vez que sus cohetes puedan

“> Para aterrizar de nuevo en la tierra y, después de reabastecerse de combustible, volver a lanzarse rápidamente, el costo de un viaje a la ISS podría bajar a un mínimo de $ 5 millones a $ 7 millones.

FT_14.04.14_spaceXEstos cambios se producen en un momento en que los estadounidenses apoyan en gran medida la continuación de los esfuerzos de la nación en el espacio. Una encuesta del Pew Research Center de 2011 encontró que casi seis de cada diez estadounidenses dicen que es esencial que Estados Unidos continúe siendo un líder mundial en exploración espacial. Al mismo tiempo, una encuesta reciente de Gallup encuentra que los estadounidenses hoy en día tienen menos admiración por la NASA, y menos le dan a la agencia calificaciones de “excelente” o “buena” por su desempeño.

La idea detrás del nuevo plan de la NASA es que los contratistas privados pueden realizar misiones de rutina a un costo mucho menor, dejando a la agencia espacial más recursos para concentrarse en la próxima frontera en los viajes espaciales, como una misión humana a Marte o un asteroide. Los defensores del plan, incluido el presidente Obama, argumentan que el cambio a misiones más ambiciosas y más grandes es necesario para que la agencia recupere el tipo de espíritu pionero que mostró durante los años de Apolo en las décadas de 1960 y 1970, cuando envió con éxito hombres a la luna. .

Otros, incluido el primer hombre en caminar sobre la luna, el difunto Neil Armstrong, han criticado el nuevo plan, argumentando que compañías como SpaceX son demasiado prometedoras y no podrán llevar personas al espacio en el corto plazo. Armstrong y otros han dicho que la subcontratación de funciones esenciales dejará a la NASA a merced del programa espacial ruso (que actualmente transporta astronautas a la ISS) en los próximos años.


Los esfuerzos de la NASA en la privatización han tomado solo una pequeña parte de su presupuesto anual, que este año asciende a $ 17,6 mil millones. Hasta ahora, SpaceX y Orbital Sciences han podido proporcionar capacidades de lanzamiento por mucho menos que el transbordador espacial, pero también tienen menos capacidad que el transbordador en términos de carga útil.



Teniendo en cuenta la asistencia financiera de la NASA para desarrollar el cohete Falcon 9 y el costo del contrato de 12 lanzamientos, la agencia espacial le está pagando a SpaceX alrededor de $ 166 millones por lanzamiento a la ISS. Por el contrario, las estimaciones del costo de enviar el transbordador espacial recientemente retirado a la EEI oscilan en 1.500 millones de dólares, incluido el dinero gastado en desarrollar y construir los transbordadores.


Nota: esta publicación de blog se ha actualizado. El lanzamiento previsto para el 14 de abril se eliminó debido a un problema técnico y se ha reprogramado para finales de este mes.