Los desafíos de usar Facebook para la investigación

Cuando el Pew Research Center estudió cómo los estadounidenses acceden y comparten noticias locales en tres ciudades, naturalmente queríamos analizar el papel que desempeñaba Facebook como un medio para que la gente escuche, discuta y comparta noticias locales. Pero obtener los datos que necesitábamos resultó ser un desafío.


Actividad de Facebook por ciudadSi bien siete de cada diez adultos estadounidenses en línea están en Facebook, la mayoría no hace pública la información que comparten. Facebook permite a los usuarios ajustar su configuración de privacidad de diferentes formas, lo que, para los investigadores, significa que es más difícil estudiar la plataforma de manera integral.

Decidimos centrarnos en la información que pudiéramos recopilar en las páginas públicas de Facebook. Pero la pregunta fue cómo reunir datos públicos relevantes de Facebook en estas ciudades.

Lo que hicimos:

Tratar de contactar y 'hacer amistad' con los usuarios individuales en cada ciudad no era práctico y también presentaba desafíos éticos.


En cambio, comenzamos a identificar páginas públicas de Facebook relacionadas con proveedores de noticias en las tres ciudades que seleccionamos: Denver, Macon, Ga. Y Sioux City, Iowa. Generalmente, estas páginas de Facebook incluían organizaciones de medios locales, celebridades y políticos locales. Las páginas fueron identificadas como parte de la 'auditoría' de cada ciudad. Usando la Interfaz del Programa de Aplicación (API) pública de Facebook, una forma de solicitar automáticamente datos públicos de los servicios en línea, extrajimos toda la actividad de Facebook de cada página durante el período de tiempo estudiado.



Esto significó que el análisis terminó centrándose en los proveedores de noticias locales y el contenido que publican, en lugar de lo que los ciudadanos compartieron o publicaron ellos mismos, en sus propios muros privados de Facebook, sobre las noticias locales. Si bien no es lo ideal, parecía la forma más completa de estudiar el flujo de noticias en cada ciudad, y de estar lo más seguro posible de que nos estábamos enfocando en el sistema de noticias de esa ciudad.


La API nos permitió acceder fácilmente a cuántas publicaciones de Facebook tuvo cada página pública durante el período de 14 días que estudiamos y cuántos 'me gusta' y comentarios recibió cada una. También usamos datos de 'compartir', pero con la salvedad de que cualquier dato de compartir disponible de la API pública representa a alguien que usa el botón 'Compartir' en la publicación. No refleja que alguien comparta la publicación de alguna otra manera, como copiar y pegar el enlace en la publicación. Con las herramientas actuales, no teníamos forma de saber qué porcentaje del intercambio general en Facebook ocurre usando el botón Compartir.

Una forma de incorporar algún análisis de la actividad ciudadana fue a través de los comentarios que los usuarios dejaron en las páginas públicas. Los datos de Facebook nos permitieron capturar tanto el contenido publicado por los administradores de esa página como los comentarios hechos por usuarios externos. En este caso, brindó acceso a miles de comentarios.


El análisis de los comentarios en las páginas públicas de Facebook nos ayudó a comprender mejor cómo los usuarios interactuaban con estas páginas, pero planteó una pregunta ética: ¿Los usuarios habituales de Facebook entienden que estos comentarios son realmente públicos y se puede acceder a ellos para este tipo de investigación?

Dado que no pudimos responder realmente a esa pregunta, Pew Research Center decidió no publicar el contenido de ninguno de estos comentarios o los nombres de ninguno de los usuarios que comentaron. Solo se utilizaron los metadatos: la hora y la fecha del comentario; si incluía una foto, un video o solo texto; y si incluía una URL. Luego, el análisis pudo centrarse en la naturaleza de la actividad en estas páginas públicas de Facebook.

Que aprendimos:

En teoría, Facebook abre un espacio para que los proveedores de noticias e información experimenten con nuevas formas de difundir su mensaje, interactuar con la audiencia y permitir que la audiencia participe.


Hubo alguna evidencia de esto en nuestro análisis. Por ejemplo, de las 100 publicaciones más comentadas en Denver, la mitad incluyó algún tipo de acercamiento a la audiencia, en la que las organizaciones de noticias o los creadores de noticias hicieron preguntas, solicitaron fotos o videos o realizaron encuestas en línea. La publicación más comentada en el período de tiempo que examinamos, con 564 me gusta y 639 comentarios, fue publicada por la filial local de CBS TV de Denver: '¿Le gustaría ver a Hillary como presidenta'?

Aunque la pregunta de Hillary Clinton cayó en la categoría de noticias nacionales, tales casos fueron relativamente raros entre las publicaciones más comentadas que examinamos. En cada ciudad, al menos la mitad (58% Denver, 71% Macon, 54% Sioux City) de las publicaciones más comentadas en las páginas públicas de Facebook que estudiamos eran sobre noticias locales.

Nuestro análisis descubrió que las historias que eran 'importantes' en Facebook, es decir, que atraían una gran cantidad de me gusta y comentarios, eran las mismas que tenían una amplia cobertura en la prensa local tradicional. Por ejemplo, la explosión de una casa en Denver recibió la tercera mayor atención en Facebook según me gusta, comentarios y acciones; también fue la cuarta historia más cubierta por la prensa convencional en los cinco días de nuestro análisis.

En Facebook, Pocos Me gusta, Comentarios sobre noticias localesLas publicaciones de Facebook que atrajeron la mayor atención lo hicieron de inmediato, pero la atención disminuyó rápidamente. Casi todos los comentarios publicados por los usuarios se realizaron dentro de las primeras 24 horas.

Pero en general, la mayoría de las publicaciones de Facebook que examinamos recibieron pocos o ningún comentario. En Macon y Sioux City, solo una de cada tres publicaciones tuvo algún comentario (el 43% lo hizo en Denver), y no más de una de cada diez tuvo más de 10 comentarios. Los miembros de la audiencia tampoco participaron en un debate sólido en estas páginas públicas: la gran mayoría de los usuarios (85% Denver, 88% Macon, 91% Sioux City) hicieron solo uno o dos comentarios en las páginas de proveedores de información y noticias locales durante los dos semanas estudiamos.

Qué funcionó:

Sabemos que los estadounidenses utilizan cada vez más Facebook para obtener información y noticias. Nuestra otra investigación ha encontrado que el 29% de los estadounidenses informan que les gustan o siguen partidos políticos, candidatos o funcionarios electos en Facebook, mientras que el 36% dice lo mismo sobre las organizaciones de noticias, los reporteros o comentaristas y el 41% sigue a grupos temáticos.

Sin embargo, la naturaleza de Facebook como una red principalmente privada limita lo que se puede aprender de ella. Pudimos aprender cómo las organizaciones de noticias y los creadores de noticias usan Facebook para transmitir su mensaje y cómo los usuarios interactúan con esos mensajes. Pero esta es una pequeña parte de la actividad general en Facebook y representa solo una faceta del uso de Facebook para las noticias locales. La mayor parte de la actividad de Facebook sigue siendo privada y solo está disponible para Facebook. Incluso con solo datos disponibles públicamente, los investigadores enfrentan preocupaciones éticas y de privacidad al decidir qué publicar.