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El Congreso polarizado de hoy tiene sus raíces en la década de 1970

No tiene que buscar mucho para ver evidencia de polarización política, simplemente vea las noticias por cable, escuche la radio o siga los debates en las redes sociales. De hecho, un nuevo informe del Pew Research Center encuentra que los estadounidenses están más polarizados ideológicamente hoy de lo que lo han estado en al menos dos décadas. Sus representantes en el Congreso también están divididos y se han ido separando desde los días deMEZCLAy Billy Beer.


Con demócratas y republicanos más separados ideológicamente que nunca, los compromisos se han vuelto más escasos y más difíciles de lograr, lo que contribuye a la incapacidad del Congreso actual para lograr gran parte de las consecuencias. Pero ir más allá de la evidencia anecdótica para examinar la polarización del Congreso de manera más rigurosa puede ser complicado.

Afortunadamente, los científicos políticos Keith Poole y Howard Rosenthal han desarrollado una métrica ampliamente aceptada, DW-NOMINATE, que coloca a cada senador y representante en el mismo conjunto de escalas ideológicas. Usando sus datos, está claro que los partidos del Congreso, después de décadas de relativamente poca polarización, comenzaron a separarse a mediados de la década de 1970. Hoy, dicen, 'el Congreso está ahora más polarizado que en cualquier otro momento desde el fin de la Reconstrucción'.
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Los investigadores agregaron votaciones nominales para ubicar a cada miembro del Congreso, desde 1789 hasta la actualidad, en una cuadrícula bidimensional. Una dimensión representa el espectro tradicional liberal-conservador; el segundo recoge las diferencias regionales, como la división entre demócratas del norte y del sur sobre los derechos civiles en las décadas de 1950 y 1960. Como señalan Poole y Rosenthal, esas distinciones regionales que antes eran importantes han perdido importancia o, más precisamente, se han fusionado en la división general entre liberales y conservadores: “La votación en el Congreso es ahora casi puramente unidimensional (la ideología política) representa aproximadamente 93 por ciento de las opciones de votación nominal en la Cámara 113 y el Senado '. Entonces usamos solo la dimensión ideológica en nuestro análisis.

Tomamos los puntajes de voto de cada senador y representante en cinco Congresos, uno en cada una de las últimas cinco décadas, y los ordenamos del más liberal (puntajes de -1 a 0) al más conservador (0 a +1). Luego los clasificamos por partido para ver cuánta superposición, si la hubiera, había entre demócratas y republicanos (para simplificar, excluimos a un puñado de independientes).


En 1973-74, hubo una superposición sustancial. En la Cámara, 240 miembros se ubicaron entre el demócrata más conservador (John Rarick de Louisiana) y el republicano más liberal (Charles Whalen de Ohio); 29 senadores anotaron entre el caso Clifford de Nueva Jersey (el republicano más liberal) y James Allen de Alabama (el demócrata más conservador).



Sin embargo, una década después, eso ya había comenzado a cambiar. En 1983-84, solo 10 senadores y 66 representantes (excepto el representante Larry McDonald (D-Ga.), Que obtuvo una puntuación más conservadora que todos los republicanos) se ubicaron entre los republicanos más liberales y los demócratas más conservadores de sus cámaras. Para 1993-94, la superposición entre el demócrata más conservador y el republicano más liberal se había reducido a nueve miembros de la Cámara y tres senadores. Para 2011-12 no hubo superposición en absoluto en ninguna de las cámaras.


¿Qué ha pasado? En gran parte, la desaparición de republicanos moderados a liberales (principalmente en el noreste) y demócratas conservadores (principalmente en el sur). Desde la década de 1970, los partidos del Congreso se han ordenado tanto ideológica como geográficamente. La delegación combinada de la Cámara de los seis estados de Nueva Inglaterra, por ejemplo, pasó de 15 demócratas y 10 republicanos en 1973-74 a 20 demócratas y dos republicanos en 2011-12. En el sur, la delegación combinada de la Cámara esencialmente cambió de posición: de 91 demócratas y 42 republicanos en 1973-74 a 107 republicanos y 47 demócratas en 2011-12.

Los científicos políticos debaten si la polarización en el Congreso precedió o siguió a la polarización entre el público en general, y nuestros datos (que comienzan en 1994) no resolverán eso. Sin embargo, una cosa está clara: cuando un Congreso polarizado representa a un público polarizado, no se hace mucho legislativamente. Hasta fines de mayo, el Congreso actual había promulgado 89 piezas de legislación sustantiva (según la metodología que hemos empleado en publicaciones anteriores de Fact Tank) desde su apertura en enero de 2013. Hace una década, en el punto equivalente de su mandato, El Congreso había promulgado casi el doble de leyes sustantivas.


Históricamente, el compromiso ha sido clave para lograr la aprobación de leyes. Pero los senadores y representantes polarizados, reacios a comprometerse con la otra parte para empezar, no recibirán mucha presión de los partidarios en sus estados de origen. Según nuestro estudio, mientras que el 56% de los estadounidenses dicen que prefieren políticos que estén dispuestos a comprometerse, en la práctica tanto los conservadores generales como los liberales generales dicen que el resultado final del compromiso debería ser que su lado obtenga más de lo que quiere.