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El debate sobre el derecho a morir y el décimo aniversario de la Ley de Muerte con Dignidad de Oregon

por David Masci, investigador principal del Pew Forum on Religion & Public Life


Este mes, hace diez años, Oregon promulgó una ley que permite a los médicos recetar una dosis letal de medicamentos a ciertos pacientes con enfermedades terminales, una práctica que a menudo se denomina suicidio asistido por un médico. La Ley de Muerte con Dignidad, que entró en vigor el 27 de octubre de 1997, es la única ley de este tipo en los Estados Unidos, lo que la convierte en un hito importante y controvertido en el debate nacional sobre el tratamiento al final de la vida.

Varios otros países, incluidos los Países Bajos y Bélgica, permiten el suicidio asistido por un médico. En los Estados Unidos, varios otros estados, incluidos Vermont, Michigan y Washington, han considerado medidas para legalizar el suicidio asistido por un médico, pero los esfuerzos para promulgar tales leyes han fracasado en la legislatura estatal o en las urnas. El intento más reciente, en California, se estancó en la asamblea estatal a principios de este año.

La ley de Oregón se aplica solo a los pacientes que tienen una enfermedad terminal y es probable que mueran dentro de los seis meses, un diagnóstico que debe ser confirmado por dos médicos. Además, los pacientes elegibles deben poseer la capacidad mental para dar su consentimiento informado; no puede sufrir de depresión; y debe firmar una declaración por escrito, ante dos testigos, declarando que son mentalmente competentes y actúan de forma voluntaria. Finalmente, si bien los médicos pueden recetar medicamentos letales, la dosis debe ser administrada por el paciente. Entre el momento en que se promulgó el estatuto en 1997 y finales de 2006, 292 personas con enfermedades terminales se habían acogido al derecho de poner fin a sus vidas, según los registros estatales.

Opositores del suicidio asistido por un médico, incluidos algunos grupos médicos, como la Asociación Médica Estadounidense; algunos defensores de los derechos de las personas con discapacidad; y algunos grupos religiosos más socialmente conservadores, como la Iglesia Católica Romana, los judíos ortodoxos y las denominaciones protestantes evangélicas, argumentan que el suicidio es una tragedia, no una elección personal. Además, dicen, la práctica conducirá inevitablemente a abusos, como pacientes que podrían ser presionados para quitarse la vida por miembros de la familia y otras personas que desean ahorrar dinero o terminar con la carga de cuidar a alguien con una enfermedad debilitante. Además, dicen los oponentes, el suicidio asistido por un médico devalúa la vida humana al enviar un mensaje a la cultura más amplia de que las vidas de algunas personas valen menos que otras. Finalmente, sostienen, el suicidio asistido por un médico se encuentra en la cima de una pendiente muy resbaladiza que eventualmente podría conducir a la eutanasia involuntaria de personas que están gravemente discapacitadas o enfermas.


Los partidarios de la práctica incluyen algunas denominaciones religiosas cristianas y judías más socialmente liberales, algunos grupos de derechos civiles y algunas organizaciones que abogan en nombre de los derechos de los pacientes, particularmente los enfermos terminales. Estos grupos generalmente prefieren el término 'ayuda médica para morir', y sostienen que llamar a la práctica 'suicidio' le infunde injustamente connotaciones negativas. La práctica, argumentan, no se trata de forzar o presionar a nadie, sino de dar a las personas sin esperanza de recuperación la opción de poner fin a sus vidas antes de que su dolor físico se vuelva insoportable o antes de que pierdan por completo el control de sus facultades mentales. Además, argumentan los partidarios, dar a las personas la opción de poner fin a su sufrimiento no devalúa la vida humana. Por el contrario, dicen, la ayuda médica para morir promueve la dignidad humana al permitir que quienes se encuentran en las últimas etapas de enfermedades potencialmente dolorosas y debilitantes pongan fin a sus vidas en sus propios términos.



Opinión pública

Figura

Las encuestas muestran que el país está dividido sobre el tema del suicidio asistido por un médico, aunque las cifras difieren un poco según la forma en que están redactadas las preguntas de la encuesta. Por ejemplo, una encuesta de julio de 2005 realizada por el Pew Research Center for the People & the Press y el Pew Forum on Religion & Public Life preguntó a la mitad de los participantes sobre sus puntos de vista sobre el tema utilizando una pregunta y a la otra mitad una pregunta redactada de manera diferente. . La encuesta encontró que el 44 por ciento de los encuestados estaba a favor de legalizar que los médicos “ayuden a los pacientes con enfermedades terminales a suicidarse” cuando la pregunta estaba redactada de esta manera. Pero el apoyo a la práctica aumentó levemente, al 51 por ciento, cuando se preguntó a las personas si estaban a favor de legalizar que los médicos 'brinden a los pacientes con enfermedades terminales los medios para terminar con sus vidas'.


Para más información sobre la historia del debate, visite pewforum.org