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La participación de votantes siempre disminuye para las elecciones de mitad de período, pero ¿por qué?

mitad de períodoCon tres meses y medio para las elecciones de mitad de período, aún no está claro hasta qué punto la ventaja de los republicanos en la participación de los votantes se traducirá en más escaños reales en la Cámara y el Senado. Pero nos arriesgaremos con dos predicciones: muchas menos personas votarán este año que en 2012, y es probable que los demócratas sufran en consecuencia.


La participación de votantes cae regularmente en las elecciones de mitad de período, y lo ha hecho desde la década de 1840. En 2008, por ejemplo, el 57,1% de la población en edad de votar emitió su voto, el nivel más alto en cuatro décadas, cuando Barack Obama se convirtió en el primer presidente afroamericano electo. Pero dos años después, solo el 36,9% votó en las elecciones de mitad de período que devolvieron la Cámara a manos republicanas. Para la reelección de Obama en 2012, la participación se recuperó al 53,7%.

Quién sale a votar y por qué es de mucho más interés que académico. En una era de política cada vez más polarizada, los estrategas de campaña deben decidir cuánto esfuerzo hacer para persuadir a los votantes de mentalidad independiente para que salgan y apoyen a su candidato sin antagonizar a los partidarios centrales de su partido, que de todos modos tienen más probabilidades de votar. Las victorias de Obama en 2008 y 2012 se debieron en gran parte al éxito de su campaña en la expansión del electorado, lo que inspiró a nuevos votantes y aumentó la participación entre los negros.

Los cálculos de participación pueden variar un poco dependiendo de qué estimación de población se use como base y qué medida de voto se compare con ella. Para nuestro gráfico, usamos estimaciones del Censo de la población en edad de votar cada año desde 1948 y los totales de votos compilados por el Secretario de la Cámara.

Sin embargo, algunos investigadores argumentan que centrarse en la población en edad de votar, en lugar de las personas que realmente pueden votar, distorsiona el panorama. Por ejemplo, Michael McDonald, un politólogo de la Universidad de Florida, estima que en 2012 aproximadamente 20,5 millones de residentes estadounidenses mayores de 18 años, o el 8,5% de la población en edad de votar, no eran ciudadanos y, por lo tanto, no eran elegibles para votar. Otros 3,2 millones no pudieron votar porque estaban en prisión o habían sido condenados por un delito grave.


Al restar a esas personas y agregar los 4,7 millones de ciudadanos estadounidenses que viven en el extranjero pero que aún tienen derecho a votar, McDonald estima que la 'población con derecho a voto', o VEP, en 2012 fue de 222,3 millones. Sobre la base de esa base ajustada, la participación en las elecciones recientes fue bastante mayor: 61,6% en 2008, 39,9% en 2010 y 58,2% en 2012.



turnout_VEPRuptura histórica: como muestra el gráfico de McDonald's, en las primeras décadas de la república, las elecciones de mitad de período generalmente atraían más votantes que las contiendas presidenciales. En aquel entonces, la mayoría de los estados solo otorgaban derechos de voto a los propietarios, y el Congreso, no la presidencia, tendía a ser el principal centro de poder del gobierno federal y el foco de las campañas electorales. Esas condiciones cambiaron en la década de 1820 durante el segundo sistema de partidos, cuando la mayoría de los estados derogaron las calificaciones de propiedad, el interés en la política se disparó a medida que los políticos apelaban cada vez más a la gente común y los partidos dedicaron gran parte de su energía a tomar la Casa Blanca después de las disputadas elecciones de 1824 ( que ganó John Quincy Adams a pesar de que Andrew Jackson recibió la mayor cantidad de votos). En 1840, la participación entre el electorado masculino blanco superó el 80%; el número total de votos emitidos ese año fue 60% mayor que en 1836 (los negros recibieron el derecho al voto en 1870 con la Decimoquinta Enmienda, las mujeres en 1920 con la Decimonovena Enmienda).


Aunque los científicos políticos han notado durante mucho tiempo la caída a mitad de período, no están de acuerdo en lo que significa exactamente. En un influyente artículo de 1987, James E. Campbell teorizó que “el aumento de interés e información en las elecciones presidenciales” normalmente funciona en beneficio de un partido u otro; los partidarios de ese partido tienen más probabilidades de votar, mientras que los del partido desfavorecido tienen más probabilidades de quedarse en casa durante las elecciones presidenciales. Los independientes, 'que carecen de un compromiso partidista permanente ... deberían dividirse desproporcionadamente a favor del partido aventajado'. Las elecciones de mitad de período carecen de ese factor 'sorpresa', según Campbell, y la participación tanto de los partidarios como de los independientes vuelve a niveles y patrones más normales.

Un artículo reciente del investigador de la Universidad de Brown, Brian Knight, busca evaluar esa teoría de auge y declive, así como dos explicaciones contrapuestas de por qué el partido del presidente casi siempre pierde escaños en las elecciones intermedias: una 'sanción presidencial' o preferencia general entre las elecciones intermedias. votantes por expresar su descontento con el desempeño del presidente o asegurarse de que su partido no controle todas las palancas del gobierno, y cambios recurrentes en la ideología de los votantes entre las elecciones presidenciales y de mitad de período. Knight concluyó que si bien los tres factores contribuyen a lo que él llama la 'brecha de mitad de período', la sanción presidencial tiene el mayor impacto.


En cualquier caso, si 2014 sigue la tendencia, es casi seguro que los demócratas perderán escaños en la Cámara y el Senado este noviembre, y muchos encuestadores lo predicen. Como señala Knight, desde 1842 el partido del presidente ha perdido escaños en 40 de 43 elecciones parciales; las excepciones son 1934, 1998 y 2002 (si los republicanos obtendrán suficientes escaños en el Senado para tomar el control de esa cámara es una cuestión mucho más cercana). como concluyó Campbell en su artículo, 'Para los candidatos al Congreso del partido del presidente, el regreso a la normalidad a mitad de período representa una pérdida'.