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Lo que podemos confiar en que nos digan las encuestas electorales de 2020

Los residentes votan en un lugar de votación el 20 de octubre de 2020 en Milwaukee. (Scott Olson / Getty Images)

A medida que se acerca el día de las elecciones, los estadounidenses se ven inundados de encuestas sobre el estado de la carrera presidencial. Y, comprensiblemente, muchos se preguntan si se puede confiar en las encuestas después de la sorpresiva victoria de Donald Trump en 2016.


Una pregunta mejor para hacer puede ser ¿qué, exactamente, confiamos en que hagan las encuestas? Si la respuesta es predecir el futuro, la confianza en las encuestas está fuera de lugar. Pero si la respuesta es revelar las prioridades y los valores del público, y por qué la gente vota como lo hace, las encuestas son la mejor herramienta.

Hace cuatro años, Trump ganó la Casa Blanca a pesar de estar detrás en la mayoría de las encuestas nacionales en ese momento. Varios factores explican esta desconexión. Por un lado, los presidentes se eligen a través del Colegio Electoral, no mediante el voto popular, y las encuestas nacionales no siempre pueden captar la dinámica a nivel estatal. (A nivel nacional, las encuestas en 2016 fueron bastante precisas según los estándares históricos). Las encuestas en algunos estados clave en el campo de batalla del Medio Oeste exageraron el apoyo a Hillary Clinton y el apoyo subestimado a Trump al no corregir por tener demasiados graduados universitarios en sus muestras. Y los votantes indecisos en estados clave parecen haberse inclinado hacia Trump en los últimos días de la contienda, un cambio que pasó desapercibido porque pocas encuestas, si es que hubo alguna, estaban sobre el terreno en ese momento.

Algunos de estos problemas de las encuestas pueden haber sido exclusivos de 2016. Pero otros son constantes que los estadounidenses harían bien en tener en cuenta este año, particularmente dada la incertidumbre histórica causada por la pandemia de coronavirus.

En primer lugar, las encuestas son instantáneas en el tiempo. Los resultados de cualquier encuesta previa a las elecciones dependerán en gran medida de cuándo se realizó. Debido al COVID-19, más de 78 millones de estadounidenses ya han emitido sus votos este año, lo que significa que muchas 'encuestas previas a las elecciones' son en realidad 'encuestas a mitad de las elecciones'.


Históricamente, las encuestas tienden a ser muy precisas cuando se miden las actitudes del público, pero menos precisas cuando se miden los comportamientos públicos.



Otro desafío de las encuestas es determinar si las personas que dicen que votarán realmente terminan haciéndolo. Históricamente, las encuestas tienden a ser muy precisas cuando se miden las actitudes del público, pero menos precisas cuando se miden los comportamientos públicos. La pandemia ha hecho que este desafío de larga data sea aún más severo al interrumpir la campaña y la mecánica de emitir un voto. Los modelos de participación basados ​​en el comportamiento pasado de los estadounidenses bien pueden fallar porque 2020 no es como años anteriores.


El público también ha estado condicionado durante mucho tiempo a esperar más certeza de la que las encuestas previas a las elecciones pueden proporcionar de manera realista. A menudo, la atención se centra en la 'carrera de caballos', es decir, qué candidato está por delante y cuánto, mientras que se presta menos atención a las posibles fuentes de error en las encuestas. Las expectativas aumentan aún más con las llamadas 'encuestas de encuestas', en las que los resultados agregados de muchas encuestas crean una ilusión de precisión que realmente no existe. Luego está el deseo humano básico de certeza, especialmente durante un momento de incertidumbre y ansiedad como este.

Las buenas encuestas previas a las elecciones intentan meterse en la cabeza de la gente. Intentan comprender el razonamiento detrás de los valores, creencias y preocupaciones de los estadounidenses.


Entonces, ¿qué hacen bien las encuestas? Las buenas encuestas previas a las elecciones intentan meterse en la cabeza de la gente. Intentan comprender el razonamiento detrás de los valores, creencias y preocupaciones de los estadounidenses. Exploran cómo los votantes están reaccionando ante eventos importantes como la pandemia y la recesión económica; cómo se sienten acerca de los candidatos y las políticas; y qué factores los están motivando a votar por un candidato en particular, o si votar o no.

Quizás el mayor valor de las encuestas surgedespuésla elección. Es típico que los candidatos ganadores señalen los resultados y reclamen un mandato basado en su interpretación de la voluntad pública. Pero si bien las elecciones son, con razón, la base de nuestra democracia, son medidas imperfectas del sentimiento público. No todos los estadounidenses participan en las elecciones: en 2016, solo alrededor del 61% de los ciudadanos en edad de votar emitieron su voto. Y a quienes votan puede que no les gusten las opciones (a menudo binarias) en su boleta, o que estén de acuerdo con su candidato en todos los temas. Las buenas encuestas de opinión pública son un complemento necesario de las elecciones para obtener una muestra representativa de lo que piensa todo el público y asegurarse de que se registren las verdaderas prioridades del público.

Como estadounidenses, debemos reunir paciencia, aceptar la incertidumbre del momento y esperar los resultados de las elecciones y datos de encuestas rigurosos que nos digan qué decidieron los votantes y por qué.

Una parte récord de votantes dijo en una encuesta de verano que realmente importa quién gane las elecciones de 2020, y con ese alto nivel de participación surge un deseo comprensible de certeza. Pero en la noche del 3 de noviembre, los estadounidenses buscarán datos concretos que pueden no existir. Será necesario contar millones de votos por correo, incluso cuando las encuestas a boca de urna, que tradicionalmente brindan información importante sobre hacia dónde se dirigirán las elecciones, enfrentarán desafíos sin precedentes. Como estadounidenses, debemos reunir paciencia, aceptar la incertidumbre del momento y esperar los resultados de las elecciones y datos de encuestas rigurosos que nos digan qué decidieron los votantes y por qué.